The Office of Public Affairs

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79th General Convention of the Episcopal Church: July 6 sermon by the Rev. Gay Clark Jennings, President of the House of Deputies

July 7, 2018
Office of Public Affairs

In the Name of God. Amen.

In today’s first reading, the prophet Isaiah imagines a world in which “not even fools shall go astray.” In the next ten minutes I may provide you with ample evidence that this world is not yet with us. But I hope not.

People who study the Bible closely, and that probably includes most of the people in this hall tonight, are at risk of developing an understandable but unhelpful habit.  And that is, we can be a little too diligent for our own good. My brother and sister preachers, which of us, when wrestling with this evening’s Gospel, hasn’t fretted about what we want to say about Christian unity in the face of deep divides among Christians in the United States? Bible students: Which of us hasn’t been confused by the multiple meanings of the word “world” which occurs eight times in fewer than 225 words in today’s gospel and even more in the longer discourse from which it is taken?

That’s important work, and may God guide our efforts, but you can’t spend so much time digging that you miss the shimmering jewels that are right on the surface. So this evening, I’d like to remind you of one undisputed and underappreciated fact: According to this gospel, Jesus prays for us. Jesus prays for us.

It’s right there in the first part of verse 20. “I ask not only on behalf of these” meaning those in the upper room with him, “but also on behalf of those who will believe in me through their word.”

That’s you. That’s me. That’s everybody in our churches back home. Jesus is praying for us.

I’ll get to what he’s praying for in a minute, but let’s just sit for a moment with the fact that the Son of God is praying for us. You and I live in a culture that hungers for affirmation and is consuming a lot of empty calories in an attempt to satisfy this need. Motivation Mondays. Hashtag: Transformational Tuesdays. We are urged to think better of ourselves by posters on corporate walls and verses on mugs of coffee. We can go online and learn ways to “banish negative self-talk.” And while I don’t doubt that these practices can be helpful, the fact that we are constantly being told that we are worth something suggests that we don’t entirely believe it.

So the next time you need to “silence your inner critic,” remind yourself that Jesus is praying for you. It’s a pretty solid rejoinder.

Now, since we are talking about the gospel and not a self-help manual, I should say a little bit about what Jesus meant when he prayed “that they all may be one.” Unity is important.  More about that in a minute.

But what strikes me most in this passage isn’t just what Jesus says, but the earnest vulnerability with which he says it. These aren’t the words of someone who is checking in with headquarters and letting the boss know that it is time to activate the next phase of the plan for divine salvation. This is someone imploring, interceding on behalf of people whom he loves and—let’s be honest about this—for whom he fears. Because you don’t ask God to protect those who aren’t danger.

Why does Jesus fear for his disciples, and, by extension, for us? The world will misunderstand and persecute us. We’ll be vulnerable to the evil one. And, let’s face it, Jesus knew these people, and he knows us. We are kind of a mess. To paraphrase Oscar Wilde, we can resist anything except temptation. And when the temptation to turn on one another, to seek advantage, to prevail in matters large and small overtakes us, it fractures the unity for which Jesus prays.

Now, we might legitimately ask ourselves why unity is so important. The church was divided by factions for decades before the gospel of John was written, as we learn in the Bible itself. In Christian history, two different schisms have vied for the title of The Great Schism, and if you spend any time researching ecumenical matters online, you will learn that each side has partisans willing to argue their positions late into the night. Also, our beloved church was born of a) the English Reformation and b) colonialism, neither of which was characterized by unity or charity.

Christians have significant internal disagreements. I don’t find that a scandal. But the disagreements keep us from working together. That’s where the scandal lies.

To understand why, we only need to turn to our first reading. Isaiah shows us a vision of a redeemed Zion in which a desert blooms and dangerous places are made safe. I think it is important to note, in terms of what God is up to in the world, that it isn’t just humanity that is redeemed in this vision, but creation itself. Isaiah endows creation with emotions. The wilderness and the dry land “shall be glad.” The desert “shall rejoice.” And God’s people will be full of purpose.

So how do we get from here to there—from our current reality to that magnificent vision? Our reading tells us the Lord put things right, coming with “terrible recompense.” That’s family-friendly phrasing. The previous chapter of Isaiah has rotting corpses and mountains flowing with blood and some business about rams’ kidneys that I will not go into tonight.

But we don’t need to delve too deeply into what you might call Isaiah’s theory of change to understand that transformations of that magnitude does not come without a struggle. We know that the powers and principalities of our time need to be resisted, that a world of false values will not fade away unless they are opposed by people who to quote, um, Jesus, have been “sent into the world” and “sanctified in truth.”

And remember: That’s you. That’s me. That’s everybody in our churches back home.

And how are we to carry out this work God has given us to do? The author of our reading from Ephesians “begs” us to go at it “with all humility and gentleness, with patience, bearing with one another in love, making every effort to maintain the unity of the Spirit in the bond of peace.”

I don’t know about you, but when I am in the midst of resisting principalities and powers, acting with humility and gentleness are not my first impulses. Yet this is what we are called to. But notice one thing:  the person offering this advice refers to himself as a prisoner. Someone who did something for which he got arrested.

We are not being urged in this passage to be submissive, we are not being asked or advised to avoid conflict, we are not being advised to refrain from speaking dangerous truths. We are being advised on how to comport ourselves when we speak those truths and—perhaps most importantly for those of us gathered here today—we are being advised on how to behave toward one another so as to remind ourselves of what our truths are and how we can best express them.

Our readings give us a vision. They give us a commission. And they give us work—work that we cannot do without God’s help and that will not be completed in our lifetimes. But they also give us perhaps the greatest encouragement we can possibly have: Jesus is praying for us.


79.ª Convención General de la Iglesia Episcopal * Sermón del 6 de julio por la Rda. Gay Clark Jennings, presidente de la Cámara de Diputados

July 7, 2018

En el nombre de Dios. Amén.

En la primera lectura de hoy, el profeta Isaías imagina un mundo en el cual “ni transitarán por [‘el] los necios” En los próximos diez minutos yo puedo darles sobradas pruebas de que este mundo todavía no está con nosotros. Pero espero no hacerlo.

La gente que estudia la Biblia atentamente, y entre las cuales se cuentan probablemente la mayoría de las personas que se hallan en este salón esta noche, corre el riesgo de adquirir un hábito comprensible, pero inútil, que consiste en que podemos esmerarnos mucho en nuestro propio beneficio. Mis hermanos y hermanas predicadores, ¿cuál de nosotros, al  enfrentarnos al Evangelio de esta noche, no se ha preocupado de lo que queremos decir acerca de la unidad cristiana frente a las profundas divisiones entre cristianos en Estados Unidos? Estudiantes de la Biblia: ¿cuál de nosotros no se ha sentido confundido por los múltiples significados de la palabra “mundo” que aparece ocho veces en menos de las 225 palabras del evangelio de hoy y aún más en el extenso discurso del cual proviene?

Esa es una tarea importante, y que Dios oriente nuestros empeños, pero ustedes no pueden dedicar tanto tiempo profundizando en eso sin perder de vista las relucientes joyas que se encuentran en la superficie. De manera que en esta noche yo querría recordarles un hecho indiscutido y subvalorado: según este evangelio, Jesús ruega por nosotros. Jesús ruega por nosotros.

Se encuentra ahí en la primera parte del versículo 20: “No ruego sólo por estos”, refiriéndose a los que están en el aposento alto con él, “Ruego también por los que han de creer en mí por el mensaje de ellos”.

Esos son ustedes. Esa soy yo. Esos son todos en nuestras iglesias. Jesús está rogando por nosotros.

Dentro de un minuto me ocuparé del tema de su oración, pero meditemos por un momento en que el Hijo de Dios está rogando por nosotros. Ustedes y yo vivimos en una cultura hambrienta de confirmación y que consume montones de calorías inútiles en un intento de satisfacer esta necesidad. Lunes de motivación Hashtag: Martes de transformación. Los carteles en los muros de las empresas y los textos en los tazones de café nos instan a tener mejores opiniones de nosotros mismos. Podemos ir a la Internet y aprender formas “de desterrar las reflexiones negativas” Y si bien yo no dudo que estos ejercicios puedan ser útiles, el hecho de que nos dicen constantemente que merecemos algo sugiere que no lo creemos del todo.

De manera que la próxima vez que ustedes necesiten “silenciar su crítico interno”, recuerden que Jesús ruega por ustedes. Esa es una respuesta contundente.

Ahora bien, puesto que estamos hablando del evangelio y no de un manual de autoayuda, debo hacer alguna referencia a lo que Jesús quiso decir cuando  rogaba “para que todos sean uno”. La unidad es importante. Abundaré en esto en un minuto.

Pero lo que más me toca de este pasaje no es sólo lo que Jesús dice, sino la franca vulnerabilidad con que lo dice. Estas no son las palabras de alguien que se dirige a la dirección general y le hacer saber al jefe que es hora de activar la próxima fase del plan para la divina salvación. Ese es alguien que implora, que intercede por personas a las que ama y —seamos sinceros respecto a esto— por los cuales él teme. Porque uno no le pide a Dios que proteja a los que no están en peligro.

¿Por qué Jesús teme por sus discípulos y, por extensión, por nosotros? El mundo nos malentenderá y nos perseguirá. Seremos vulnerables al maligno. Y, enfrentemos la realidad, Jesús conocía a estas personas, y nos conoce. Somos un desastre. Para parafrasear a Oscar Wilde, podemos resistir cualquier cosa menos la tentación. Y cuando la tentación nos enfrenta a unos con otros, se aprovecha, nos supera para prevalecer en las cosas grandes y pequeñas, quiebra la unidad por la que Jesús ruega.

Ahora podríamos preguntarnos legítimamente por qué la unidad es tan importante. La Iglesia estuvo dividida en facciones durante décadas antes de que se escribiera el evangelio de Juan, tal como aprendemos en la Biblia misma. En la historia cristiana, dos cismas diferentes han competido por el título de “El Gran Cisma”, y si ustedes dedican tiempo a investigar temas ecuménicos en la Red, se enterarán de que cada lado cuenta con partidarios dispuestos a defender sus posiciones hasta bien entrada la noche. También nuestra amada Iglesia nació de (a) la Reforma inglesa y (b) del colonialismo, ninguno de los cuales se caracterizó por la unidad o la caridad.

Los cristianos tienen importantes desacuerdos internos. Yo no encuentro que eso sea un escándalo. Pero los desacuerdos nos impiden trabajar juntos. Ahí es donde radica el escándalo.

Para entender por qué, no necesitamos más que volver a nuestra primera lectura. Isaías nos muestra una visión de una Sión redimida en la cual el desierto florecerá y los lugares riesgosos se tornarán seguros. Creo que es importante advertir, en lo que respecta al Dios que se revela en el mundo, que no es sólo la humanidad la que es redimida en esta visión, sino la creación misma. Isaías dota a la creación de emociones. El yermo y el sequedal “se alegrarán”. El desierto “se regocijará”.  Y el pueblo de Dios  tendrá un cumplido objetivo.

Así pues, ¿cómo vamos de aquí hasta allá: de nuestra realidad actual a esa visión magnífica? Nuestra lectura nos dice que el Señor corregirá las cosas, viniendo con “retribución divina”.  Esa es una expresión favorable. El capítulo anterior de Isaías tiene cadáveres corruptos y montañas inundadas de sangre y algo tocante a los riñones de los carneros en lo que no entraremos esta noche.

Pero no necesitamos profundizar tanto en lo que ustedes podrían llamar la teoría del cambio de Isaías para entender que transformaciones de esa magnitud no advienen sin conflicto. Sabemos que debemos resistir a las potestades y los principados de nuestro tiempo, que un mundo de falsos valores no desaparecerá a menos que se le opongan personas que, para citar a Jesús, hayan sido “enviadas al mundo” y “santificadas en la verdad”.

Y recuerden. Esas son ustedes. Esa soy yo. Eso es todo el mundo en nuestras iglesias.

Y ¿cómo vamos a llevar a cabo esta obra que Dios nos ha encomendado? El autor de nuestra lectura de Efesios  nos “ruega” que la emprendamos “humildes y amables, pacientes, tolerantes unos con otros en amor, [esforzándonos] por mantener la unidad del Espíritu mediante el vínculo de la paz”.

Yo no sé ustedes, pero cuando me ocupo de resistir a los principados y las potestades, el ser humilde y amable no es mi primer impulso. Sin embargo, a esto es a lo que somos llamados. Pero adviertan una cosa: la persona que da este consejo se refiere a sí misma como un preso. Alguien que hizo algo por lo cual lo arrestaron.

No nos instan en este pasaje a ser sumisos, no nos piden o nos aconsejan que evitemos el conflicto, no nos recomiendan que nos abstengamos de expresar verdades peligrosas. Nos aconsejan sobre la manera de comportarnos cuando decimos esas verdades y —acaso lo más importante para los que nos reunimos aquí hoy—  nos advierten como comportarnos unos con otros, de manera que tengamos presente cuáles son nuestras verdades y cuál es la mejor manera de expresarlas.

Nuestras lecturas nos da una visión. Nos dan una comisión. Y nos dan una labor —labor que no podemos hacer sin la ayuda de Dios y que no concluiremos en nuestras vidas. Pero también nos dan quizás el mayor estímulo que posiblemente podamos tener: Jesús está rogando por nosotros.


Sermon prêché par le Révérend Gay-Clark Jennings, président de la Chambre des Députés * 79e Convention générale de l’Église épiscopale * Le vendredi 6 juillet 2018

July 7, 2018

Au nom de Dieu. Amen.

Dans la première lecture d’aujourd’hui, le prophète Isaïe imagine un monde dans lequel « même les idiots ne se détourneront pas du droit chemin ». Au cours des dix prochaines minutes je pourrais vous fournir de nombreuses preuves que ce monde est encore loin de nous. Mais j’espère que non.

Ceux qui étudient de près la Bible, probablement la plupart des gens dans cette salle ce soir, risquent d’acquérir une habitude compréhensible mais inutile.  C’est le fait que nous pouvons être un peu trop diligents pour notre bien. Mon frère et ma sœur prédicateurs, qui d’entre nous, en prêchant de l’Évangile de ce soir, ne s’est pas fait du mauvais sang au sujet de l’unité de la chrétienté face aux profondes divisions entre chrétiens aux États-Unis ? Étudiants de la Bible : qui d’entre ne s’est pas senti déconcerté par les multiples significations du mot « monde », apparu huit fois en moins de 225 mots dans l’Évangile d’aujourd’hui et plus souvent encore dans le texte d’où il provient ?

C’est un travail important, et que Dieu guide nos efforts, mais vous ne pouvez pas passer tant de temps à approfondir que vous oubliez les bijoux qui sont juste à la surface. Alors, ce soir, j’aimerais vous rappeler un fait incontesté et apprécié : selon cet Évangile, Jésus prie pour nous. Jésus prie pour nous.

C’est là, dans la première partie du verset 20. « Je le demande non seulement au nom de ceux-ci », ce qui signifie ceux qui sont dans la pièce de l’étage supérieur avec lui, « mais aussi au nom de ceux qui croiront en moi par leur parole ».

C’est vous. C’est moi. Ce sont tous ceux qui prient dans nos églises chez nous. Jésus prie pour nous.

Je parlerai de ses prières dans une minute, mais pour le moment, envisageons simplement le fait que le Fils de Dieu prie pour nous. Vous et moi vivons dans une culture qui est avide d’affirmations et consomme beaucoup de calories inutiles en tentant de satisfaire ce besoin. Les lundis motivants, hashtag : Les mardis transformants. On nous exhorte à avoir une meilleure opinion de nous-mêmes en plaçant des affiches sur les murs de l’entreprise et des versets sur les tasses de café. Nous pouvons aller sur Internet et apprendre comment « chasser les discours intérieurs négatifs ». Et, bien que je ne doute pas que ces pratiques puissent être utiles, le fait qu’on nous répète constamment que nous valons quelque chose suggère que nous n’y croyons pas vraiment.

Alors, la prochaine fois que vous ressentirez le besoin de « faire taire votre détracteur intérieur », rappelez-vous que Jésus prie pour vous. C’est une réplique assez robuste.

À présent, puisque nous parlons de l’Évangile et pas d’un manuel d’auto-assistance, je devrais un peu parler de ce que Jésus voulait dire quand il priait pour que « tous soient un ». Être unis est important.  J’y viendrai dans une minute.

Mais ce qui me frappe le plus dans ce passage n’est pas seulement ce que dit Jésus, mais la vulnérabilité sérieuse avec laquelle il le dit. Ce ne sont pas les paroles de quelqu’un qui consulte la direction et dit au patron qu’il est temps d’activer la phase suivante du plan de salut divin. C’est quelqu’un qui implore, intercédant en faveur de personnes qu’il aime et, soyons honnête à ce propos, pour lesquelles il a peur. On ne demande pas à Dieu de protéger ceux qui ne sont pas en danger.

Pourquoi Jésus a-t-il peur pour ses disciples et, par extrapolation, pour nous ? Le monde ne nous comprendra pas et nous persécutera. Nous serons vulnérables face au malin. Et, avouons-le, Jésus connaissait ces gens, et il nous connaît. Nous sommes un imbroglio. Pour paraphraser Oscar Wilde, nous pouvons résister à tout, sauf à la tentation. Et quand la tentation de nous faire la guerre les uns aux autres, de chercher à obtenir un avantage, de prévaloir à tous égards nous frappe, l’unité pour laquelle Jésus prie s’en trouve fracturée.

Maintenant, on peut légitimement se demander pourquoi l’unité est si importante. L’église a été divisée en factions pendant des décennies avant que l’évangile de Jean ne soit écrit, comme nous l’apprenons dans la Bible elle-même. Dans l’histoire de la chrétienté, deux différents schismes ont rivalisé pour le titre de Grand Schisme, et si vous consacrez un peu de temps à des recherches sur les questions œcuméniques en ligne, vous apprendrez que chaque camp a des partisans prêts à défendre leurs positions jusque tard dans la nuit. En outre, notre Église bien-aimée est née a) de la Réforme anglaise et b) du colonialisme, dont aucun ne s’est distingué par l’unité ou la charité.

Les chrétiens ont d’importantes dissensions internes. Je ne trouve pas cela scandaleux. Toutefois, les désaccords nous empêchent de collaborer. C’est cela qui est scandaleux.

Pour comprendre pourquoi, il suffit de se tourner vers notre première lecture. Isaïe nous montre une vision d’un Sion racheté où un désert fleurit et des endroits dangereux sont sécurisés. Je pense qu’il est important de noter, en ce qui concerne les actions de Dieu dans le monde, que ce n’est pas seulement l’humanité qui est rachetée dans cette vision, mais la création elle-même. Isaïe dote la création d’émotions. La contrée sauvage et les terres sèches « seront contentes ». Le désert « se réjouira ». Et le peuple de Dieu débordera de desseins.

Alors, comment parvenir du point où nous en sommes à l’autre, de la réalité actuelle à cette magnifique vision ? Nos lectures nous disent que le Seigneur remettra les choses en ordre et viendra avec une « terrible récompense ». Il s’agit là d’une description euphémiste. Le chapitre précédent d’Isaïe décrit des cadavres en décomposition, des montagnes d’où coule le sang et quelque chose sur les reins d’un bélier que je n’aborderai pas ce soir.

Mais point n’est besoin d’approfondir ce que vous pourriez appeler la théorie du changement d’Isaïe pour comprendre que des transformations de cette ampleur n’ont pas lieu sans lutte. Nous savons qu’il faut résister aux puissances et aux principautés de notre temps, qu’un monde plein de fausses valeurs ne va pas disparaître sans l’opposition de gens qui, euh, pour citer Jésus, ont été « envoyés dans le monde » et « sanctifiés dans la vérité ».

Et n’oubliez pas. C’est vous. C’est moi. Ce sont tous ceux qui prient dans nos églises, chez nous.

Et comment réaliser cette tâche que Dieu nous a confiée ? L’auteur de notre lecture de l’Épître aux Éphésiens nous « supplie » d’agir « en toute humilité et douceur, avec patience, en vous supportant les uns les autres dans l’amour, en faisant tous les efforts possibles pour maintenir l’unité de l’Esprit grâce au lien de la paix ».

Je sais pas ce qu’il en est pour vous, mais quand je lutte pour résister aux principautés et aux puissances, je n’agis pas instinctivement avec humilité et douceur. Pourtant, c’est ce que nous sommes appelés à faire. Mais faites attention à une chose :  la personne qui donne ce conseil se décrit comme un prisonnier. Une personne qui a fait une chose pour laquelle il a été arrêté.

Dans ce passage, on ne nous demande pas d’être dociles, on ne nous demande pas ou ne nous conseille pas d’éviter les conflits et de ne pas parler de vérités dangereuses. On nous conseille de nous comporter comme nous le faisons quand nous disons la vérité et, c’est peut-être ce qui est le plus important pour ceux d’entre nous réunis ici aujourd’hui, on nous conseille de nous comporter les uns envers les autres de façon à nous rappeler quelles sont nos vérités et comment les exprimer au mieux.

Nos lectures nous donnent une vision. Elles nous donnent une mission. Et elles nous donnent du travail, un travail qui ne peut être exécuté sans l’aide de Dieu et ne sera pas achevé au cours de notre vie.  Mais elles nous donnent aussi le plus grand encouragement possible : Jésus prie pour nous.