The Office of Public Affairs

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79th General Convention of The Episcopal Church – Opening remarks by President of the House of Deputies, the Rev. Gay Clark Jennings: Getting Uncomfortable at General Convention

July 5, 2018
Office of Public Affairs

Good afternoon, and welcome to the 79th General Convention of the Episcopal Church! I am so glad to have the chance to welcome you to Austin that I agreed to occupy what is widely acknowledged to be the least-coveted speaking slot in all of Christendom: the person who comes after Michael Curry.

On that note, I need to confess something. When the Presiding Bishop texted me to tell me he’d been invited to preach at the Royal Wedding, I thought he was pulling my leg—which he has been known to do. The conversation went something like this:

Him: “I just wanted to let you know that Prince Harry and Meghan Markle have invited me to preach at their wedding.”

Me: “Very funny. Have you lost your mind?”

Him: “That’s pretty much what my wife said.”

Me: “Someone has clearly hacked into your phone and sent me this text. I think you need to call the Department of Homeland Security or Jeff Sessions or the acting director of the CIA.”

Him, again: (This is the best part.) “The news is confidential until it’s announced by Kensington Palace. Please keep this a secret, though I don’t know why anyone would want to know.”

As it turns out, we were all very excited to know. Michael, on behalf of the entire Episcopal Church, I want to express my gratitude not only for your sermon that took the world by storm, but also for the grace and good humor with which you have withstood the resulting media frenzy and for your unwavering determination to use your well-deserved time in the spotlight to proclaim the good news of God’s love, mercy and justice. You set an example for us all, and I am so grateful for your leadership and your friendship.

Today is July 4, Independence Day here in the United States. Especially on this day, I am grateful for our Presiding Bishop’s faithful words about both the crisis of moral and political leadership currently gripping the United States and the crisis of migrants seeking asylum on the border right here in Texas.

Independence Day is a day on which some Episcopalians in the United States have been accustomed to celebrating our comfortable relationship with the power of the state. But the lectionary for today is not quite so self-satisfied. And since our opening Eucharist isn’t until tomorrow, let’s spend a little time with these readings now.

In today’s passage from Deuteronomy, we read, “The Lord your God is God of gods and Lord of lords, the great God, mighty and awesome, who is not partial and takes no bribe, who executes justice for the orphan and the widow, and who loves the strangers, providing them food and clothing. You shall also love the stranger, for you were strangers in the land of Egypt.”

On this day when some of us are perhaps most inclined to feel at home in the United States, the Bible tells us not to get so comfortable. We were once strangers. It’s possible that we could be strangers again one day. And we are commanded to love the stranger, even when doing so interrupts our comfortable relationship with temporal powers and principalities.

So, here on the first day of what I hope and believe will be a productive convention, this reading makes me uncomfortable. Because I want us to settle down to do the essential, Spirit-led work of governing the church. I want the air conditioning to work right, I want the lunch lines to be short, I want there to be good coffee and excellent wifi, and I want the virtual binder to work like a charm. I want us to be able to get comfortable and get our work done.

But even if all those things happen—please, God, let all those things happen—we can’t lose sight of the parents and children on the border who have been torn apart by our government. We can’t lose sight of the fact that, due to a harsh state immigration law, those of us, like me, who have white privilege and the privilege conferred by United States citizenship can move around this place with less fear than some of our fellow Episcopalians.

And when we debate immigration resolutions in legislative committees and on the floor of the houses, we need to be uncomfortable enough to remember that these are issues of life and death for many Episcopalians both in the United States and in the other countries that make up our church. We won’t all be of one mind on the legislation that will come before us. But lack of unanimity does not change the fact that we are all commanded to love the stranger, for we were all strangers in the land of Egypt.

So, how are we to go about settling down to do the work the church has sent us here to do while maintaining our identity as strangers? The reading from Hebrews appointed for today shows us the way.

By faith Abraham obeyed when he was called to set out for a place that he was to receive as an inheritance; and he set out, not knowing where he was going.

I can completely relate to that. If you’ve tried to find our IT office here in the convention center, you probably can too. (By the way, IT is in Room 15 here in the Convention Center on the fourth floor and Darvin Darling and his team are doing an amazing job on our behalf.) Back to Hebrews.

By faith he stayed for a time in the land he had been promised, as in a foreign land, living in tents, as did Isaac and Jacob, who were heirs with him of the same promise. For he looked forward to the city that has foundations, whose architect and builder is God.

I’m going to skip a couple of verses that make highly questionable comments about certain people being too old to do any good. But after that, the reading continues:

All of these died in faith without having received the promises, but from a distance they saw and greeted them. They confessed that they were strangers and foreigners on the earth, for people who speak in this way make it clear that they are seeking a homeland. If they had been thinking of the land that they had left behind, they would have had opportunity to return. But as it is, they desire a better country, that is, a heavenly one. Therefore God is not ashamed to be called their God; indeed, he has prepared a city for them. (Hebrews 11:8-16)

My friends, while some of us may be quite comfortable in our day-to-day lives, this reading is about us. We Episcopalians in the 21st century—all of us—are strangers and foreigners seeking a homeland. We have left behind the institutional church that we knew so well and that made at least some of us comfortable and too many of us uncomfortable and unwelcome. We have given up believing in our pride of place in the ruling establishment of the United States and the assurance that our endowments will always provide more than we need. And many of us are coming to terms with the fact that we may see only from a distance the full realization of God’s promise for the future of the Episcopal Church.

It is tempting to think of, or even to long for, the land that we have left. But God assures us that our true identity is as strangers and foreigners seeking a better country. God calls us not to get too comfortable in this land, not to value our citizenship over our commitment to love the stranger, not to treasure our traditions or our buildings, or even our identity as deputies and bishops, above our identity as heirs of God’s promise and inhabitants of God’s city.

So how, then, should we proceed with the business of the church? Our rules of order and governing documents and parliamentary procedure do not define our identity. But they are the tools through which we can hear the voices of all the baptized in our common life, and they establish for us the ways in which we can be led by the Spirit to speak as one against racism, violence, poverty, and all of the injustice mounting up around us in unbearable ways. And those tools give us ways to open up our tables and our altars and our corridors of power, and to come to terms with the many times when we have failed or refused to see God in one another.

But how we use these governance tools is up to us. Whether we are ten-time deputies or thirty-two-year bishops like my dear friend Arthur Williams of Ohio, or whether this is the first time we’ve ever seen the inside of a convention hall, we can choose how we inhabit the legislative process.

In the Gospel reading for today, Jesus has some advice:

You have heard that it was said, “You shall love your neighbor and hate your enemy.” But I say to you, Love your enemies and pray for those who persecute you, so that you may be children of your Father in heaven; for he makes his sun rise on the evil and on the good, and sends rain on the righteous and on the unrighteous.

For if you love those who love you, what reward do you have? Do not even the tax collectors do the same? And if you greet only your brothers and sisters, what more are you doing than others? Do not even the Gentiles do the same? Be perfect, therefore, as your heavenly Father is perfect.

I will tell you right now that I am terrible at being perfect. And I will also tell you that although it might seem overwrought right now to think of anyone in this convention center as an enemy for whom you need to pray, you might have a different take after ten days of not enough sleep, not enough exercise, and a whole lot of meetings.

Friends, we’re embarking on hard and holy work. In the next ten days, we’re going to talk about some of the issues that cut closest to our hearts—marriage, the Prayer Book, gun violence, racism, sexual exploitation and harassment and much more. As we debate, let us listen. As we deliberate, let us pray. And as we vote, let us do so with charity for those with whom we disagree. Let us do our work as strangers and sojourners, bound for the kingdom of God.

House of Deputies Vice President Byron Rushing is faithful in his annual reminder to the church that the phrase –“the founders of this country won liberty for themselves and for us”–in the Independence Day collect are not accurate. Byron suggests that instead we use the collect titled “For the Nation” on page 258. Let us pray:

Lord God Almighty, you have made all the peoples of the earth for your glory, to serve you in freedom and in peace: Give to the people of our country [ies] a zeal for justice and the strength of forbearance, that we may use our liberty in accordance with your gracious will; through Jesus Christ our Lord, who lives and reigns with you and the Holy Spirit, one God, for ever and ever. Amen.

La 79.ª Convención General de la Iglesia Episcopal * Palabras de Apertura de parte de la Presidente de la Cámara de Diputados, Rda. Gay Clark Jennings: * Teniendo Conversaciones Incómodas en la Convención General

La presidente Jennings dijo estas palabras en la sesión de apertura de 79.ª la Convención General el 4 de julio:

July 4, 2018

¡Buenas tardes y bienvenidos a la 79.ª Convención General de la Iglesia Episcopal! Estoy tan feliz de tener la oportunidad de darles la bienvenida a Austin que acepté ocupar lo que ampliamente se reconoce como el espacio de conversación menos codiciado en toda la cristiandad: la persona que viene después de Michael Curry.

En ese sentido, necesito confesarles algo. Cuando el Obispo Primado me envió un mensaje de texto para decirme que había sido invitado a predicar en la Boda Real, pensé que estaba bromeando, algo que se sabe que él hace. La conversación fue algo como esto:

Él: “Solo quería que supieras que el Príncipe Harry y Meghan Markle me han invitado a predicar en su boda”.

Yo: “Muy gracioso. ¿Has perdido la cabeza?”

Él: “Eso es más o menos lo que dijo mi esposa”.

Yo: “Alguien obviamente ha interceptado tu teléfono y me ha enviado este mensaje de texto”. Creo que debes llamar al Departamento de Seguridad Nacional, a Jeff Sessions, o al director interino de la CIA”.

Él, otra vez: (Esta es la mejor parte). “La noticia es confidencial hasta que sea anunciada por Kensington Palace. Por favor, mantén esto en secreto, aunque no sé por qué alguien querría saberlo”.

Pues resultó ser, que todos estábamos muy emocionados de saberlo. Michael, a nombre de la Iglesia Episcopal entera, quiero expresar mi gratitud no solo por su sermón que tomó por asalto al mundo, sino también por la gracia y el buen humor con los que ha soportado el frenesí de los medios y por su inquebrantable determinación para usar su tiempo bien merecido siendo el centro de atención para proclamar las buenas nuevas del amor, la misericordia y la justicia de Dios. Usted estableció un ejemplo para todos nosotros, y estoy muy agradecida por su liderazgo y su amistad.

Hoy es el 4 de julio, Día de la Independencia aquí en los Estados Unidos. Especialmente en este día, estoy agradecido por las palabras fieles de nuestro Obispo Primado sobre la crisis del liderazgo moral y político que actualmente atrapa a los Estados Unidos y la crisis de los inmigrantes que buscan asilo en la frontera aquí en Texas.

El Día de la Independencia es un día en el cual algunos episcopales en los Estados Unidos se han acostumbrado a celebrar nuestra cómoda relación con el poder del estado. Pero el leccionario del día de hoy no presume de tanto. Y dado que nuestra Eucaristía de apertura no es hasta mañana, pasemos un poco de tiempo con estas lecturas ahora.

En el pasaje de hoy del Deuteronomio, leemos: “El Señor su Dios es el Dios de dioses y el Señor de señores; él es el Dios soberano, poderoso y terrible, que no hace distinciones ni se deja comprar con regalos; que hace justicia al huérfano y a la viuda, y que ama y da alimento y vestido al extranjero que vive entre ustedes. Ustedes, pues, amen al extranjero, porque también ustedes fueron extranjeros en Egipto”.

En este día en que algunos de nosotros estamos quizás más inclinados a sentirnos en casa en los Estados Unidos, la Biblia nos dice que no nos pongamos tan cómodos. Éramos extraños una vez. Es posible que pudiéramos ser extraños nuevamente algún día. Y se nos ordena amar al extraño, incluso cuando hacerlo interrumpe nuestra cómoda relación con los poderes temporales y los principados.

Entonces, aquí en el primer día de lo que espero y creo será una convención productiva, esta lectura me hace sentir incómoda. Porque quiero que nos instalemos para hacer el trabajo esencial, dirigido por el Espíritu, de gobernar la iglesia. Quiero que el aire acondicionado funcione bien, quiero que las líneas del almuerzo sean cortas, quiero que haya un buen café y acceso a Internet excelente, y quiero que la carpeta virtual funcione perfectamente. Quiero que podamos ponernos cómodos y hacer nuestro trabajo.

Pero incluso si suceden todas esas cosas; por favor, Dios, permite que ocurran todas esas cosas, no podemos perder de vista a los padres y niños en la frontera que han sido destrozados por nuestro gobierno. No podemos perder de vista el hecho de que, debido a una ley de inmigración estatal dura, aquellos de nosotros, como yo, que tenemos el privilegio de los blancos y el privilegio conferido por la ciudadanía de los Estados Unidos podemos movernos por este lugar con menos miedo que algunos de nuestros compañeros episcopales.

Y cuando debatimos las resoluciones de inmigración en los comités legislativos y en las sedes de ambas cámaras, debemos sentirnos lo suficientemente incómodos como para recordar que estos son asuntos de vida o muerte para muchos episcopales en los Estados Unidos y en los otros países que componen nuestra Iglesia. No todos estaremos de acuerdo con la legislación que se nos presentará. Pero la falta de unanimidad no cambia el hecho de que se nos ordena amar al extraño, porque todos éramos extranjeros en la tierra de Egipto.

Entonces, ¿cómo podemos nosotros instalarnos para hacer el trabajo que la iglesia nos ha enviado a hacer aquí mientras mantenemos nuestra identidad como extraños? La lectura de Hebreos nombrada para hoy nos muestra el camino.

Por fe, Abraham, cuando Dios lo llamó, obedeció y salió para ir al lugar que él le iba a dar como herencia. Salió de su tierra sin saber a dónde iba.

Puedo identificarme completamente con eso. Si ha intentado encontrar nuestra oficina de tecnología de la información aquí en el centro de convenciones, probablemente ustedes también puedan identificarse. (Por cierto, tecnología está en la Sala 15 aquí en el Centro de Convenciones en el cuarto piso y Darvin Darling y su equipo están haciendo un trabajo increíble en nuestro nombre). Regreso a Hebreos.

Por la fe que tenía vivió como extranjero en la tierra que Dios le había prometido. Vivió en tiendas de campaña, lo mismo que Isaac y Jacob, que también recibieron esa promesa. Porque Abraham esperaba aquella ciudad que tiene bases firmes, de la cual Dios es arquitecto y constructor.

Voy a saltar un par de versículos que hacen comentarios muy cuestionables sobre ciertas personas que son demasiado mayores para hacer algo bueno. Pero después de eso, la lectura continúa:

Todas esas personas murieron sin haber recibido las cosas que Dios había prometido; pero como tenían fe, las vieron de lejos, y las saludaron reconociéndose a sí mismos como extranjeros de paso por este mundo. Y los que dicen tal cosa, claramente dan a entender que todavía andan en busca de una patria. Si hubieran estado pensando en la tierra de donde salieron, bien podrían haber regresado allá; pero ellos deseaban una patria mejor, es decir, la patria celestial. Por eso, Dios no se avergüenza de ser llamado el Dios de ellos, pues les tiene preparada una ciudad. (Hebreos 11: 8-16)

Mis amigos, mientras que algunos de nosotros podemos estar bastante cómodos en nuestra vida cotidiana, esta lectura es sobre nosotros. Nosotros, los episcopales del siglo XXI, todos nosotros, somos extraños y extranjeros que buscamos una patria. Hemos dejado atrás la iglesia institucional que conocíamos tan bien y que hacía sentir cómodos por lo menos a algunos de nosotros y a muchos de nosotros incómodos y personas no gratas. Hemos dejado de creer en nuestro lugar preferente en la élite gobernante de los Estados Unidos y la garantía de que nuestros legados siempre proporcionarán más de lo que necesitamos. Y muchos de nosotros nos estamos reconciliando con el hecho de que podemos ver solo desde lejos la plena realización de la promesa de Dios para el futuro de la Iglesia Episcopal.

Es tentador pensar en, o incluso anhelar, la tierra que nos queda. Pero Dios nos asegura que nuestra verdadera identidad es como extraños y extranjeros que buscan un país mejor. Dios nos llama a no ponernos demasiado cómodos en esta tierra, a no valorar nuestra ciudadanía más que nuestro compromiso de amar al extraño, a no atesorar nuestras tradiciones o nuestros edificios, o incluso nuestra identidad como diputados y obispos, por encima de nuestra identidad como herederos de la promesa de Dios y como habitantes de la ciudad de Dios.

Entonces, ¿cómo debemos proceder con los asuntos de la iglesia? Nuestro reglamento de orden y documentos gobernantes y procedimiento parlamentario no definen nuestra identidad. Estos son más bien las herramientas a través de las cuales podemos escuchar las voces de todos los bautizados en nuestra vida común, y establecen para nosotros las formas en que podemos ser guiados por el Espíritu para hablar como uno contra el racismo, la violencia, la pobreza y toda la injusticia que se acumula a nuestro alrededor de maneras insoportables. Y esas herramientas nos dan formas de abrir nuestras mesas y nuestros altares y nuestros corredores de poder, y aceptar las muchas veces en que hemos fallado o nos hemos negado a ver a Dios el uno con el otro.

Pero la manera como utilizamos estas herramientas de gobierno depende de nosotros. Ya sean diez diputados por diez años u obispos de treinta y dos años como mi querido amigo Arthur Williams de Ohio, o si esta es la primera vez que vemos el interior de una sala de convenciones, podemos elegir cómo habitamos el proceso legislativo.

En la lectura del Evangelio de hoy, Jesús tiene algunos consejos:

Has oído que se dijo: “Amarás a tu prójimo y odiarás a tu enemigo”. Pero yo te digo: “Ama a tus enemigos y ora por aquellos que te persiguen, para que sean hijos de tu Padre en el cielo; porque él hace salir su sol sobre malos y buenos, y hace llover sobre justos e injustos.

Porque si amas a los que te aman, ¿qué recompensa tienes? ¿No hacen hasta los recaudadores de impuestos lo mismo? Y si saludan sólo a sus hermanos y hermanas, ¿qué más están haciendo que otros? ¿Ni siquiera los gentiles hacen lo mismo? Sé perfecto, por lo tanto, como tu Padre celestial es perfecto.

Les diré en este momento que soy terrible para ser perfecta. Y también les diré que, aunque parezca rebuscado en este momento pensar en cualquier persona en este centro de convenciones como un enemigo por el que deben orar, es posible que tenga una opinión diferente después de diez días sin dormir lo suficiente, sin suficiente ejercicio, y un montón de reuniones.

Amigos, nos estamos embarcando en un trabajo duro y sagrado. En los próximos diez días, hablaremos sobre algunos de los temas que más nos afectan: el matrimonio, el Libro de Oración, la violencia armada, el racismo, la explotación sexual y el acoso, y mucho más. Mientras debatimos, escuchemos. Mientras deliberamos, oremos. Y mientras votamos, hagámoslo con caridad para aquellos con quienes no estamos de acuerdo. Hagamos nuestro trabajo como extraños y forasteros, con destino al reino de Dios.

El vicepresidente de la Cámara de Diputados, Byron Rushing, es fiel en su recordatorio anual a la iglesia de que la frase “los fundadores de este país obtuvieron libertad para sí mismos y para nosotros” en el Día de la Independencia no son precisos. Byron sugiere que en su lugar utilicemos el recopilatorio titulado “Para la Nación” (For the Nation) en la página 258. Oremos:

Señor Dios Todopoderoso, tú has hecho todos los pueblos de la tierra para tu gloria, para servirte en libertad y en paz: dale a la gente de nuestro(s) país(es) un fervor por la justicia y la fortaleza de la paciencia, para que podamos usar nuestra libertad conforme con tu voluntad de gracia; por Jesucristo nuestro Señor, que vive y reina contigo y el Espíritu Santo, un solo Dios, por los siglos de los siglos. Amén.