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80th General Convention of The Episcopal Church: July 11 sermon by Julia Ayala Harris, president-elect of the House of Deputies

July 11, 2022
Office of Public Affairs

The following is the text of a sermon recorded by Julia Ayala Harris, president-elect of the House of Deputies, for the July 11 Morning Prayer service of the 80th General Convention of The Episcopal Church, meeting in Baltimore through July 11.

In the name of the Father, Son, and Holy Spirit. Amen.

New skins for new wine. In today’s Gospel reading, the followers of John question Jesus about the way his followers practice their faith. And Jesus says, “One does not put new wine into old wineskins; otherwise, the skins will burst, and the wine is spilled, and the skins are destroyed; but the new wine is put into fresh wineskins, and so both are preserved.”

This reminds me of a childhood memory.

I grew up in Chicago in the ‘80s. And in the house that my family lived in we had a back patio. And this back patio was made of brick, and the bricks were all different sizes and shapes and colors. And they all came together to form this perfectly square patio that was somewhat like a Tetris board. The patio was, and still is, lined on the outside by my grandmother’s flower beds. Naturally, resting in the corner was a small stone statue of St. Francis.

So as a small child, around preschool age, and barely bigger than the stone statue of St Francis, I would spend the summers on the back patio by myself. Just outside, enjoying the weather, and taking an interest in all kinds of things down at my own level. I’d be back there playing little hopscotch games on the different bricks. Could I jump from one yellow brick to another yellow brick? Could I jump from one square brick to another square brick?

And then, in the summer, there would be the season in which these beautiful, delicate, little velvety purple, white, and bright yellow violets would grow. And the violets would be in found in the cracks in between the bricks of the patio, not along the outside of the patio, but within the interior of the brick patio. And at that age, maybe 3 or 4, I already had this concept that things that grow in the cracks are considered weeds, and that weeds are bad. And yet these purple violets were allowed to grow in the cracks in such a way that brought the bricks in the patio truly to life. It was living and breathing ecosystem.

And perhaps you had a similar experience when you were little. Something like these violets. Maybe you collected dandelions in the field that you picked and gave to your teacher when you came in from recess.

And so I had to wrestle with this concept at a very young age, of being told by society, culture, and adults—who presumably knew best, that things that grow in the cracks are weeds and that they should be pulled out and destroyed. Yet even at that tender age, I understood that the violets were precious. Despite how they grew in the cracks, they were not weeds that need to be destroyed, but flowers that need to be cared for and loved. They brought the patio to life!

Now as an adult, I understand that my grandmother, who tended that garden, allowed those violets to grow. She could have pulled them out, and she did not. I can’t help but think today about our church—and I hope that both Jesus and my grandmother are OK with what I’m about to say—that in some ways, we can look at our church as the patio with the different color and shaped bricks that all come together to make our church. Yet we have guidelines and rules in such a way that sometimes we forget that when we find purple velvety violets growing in the cracks, that those are gifts to us! That this is life happening! Stemming forth out of something otherwise cold and overly structured! Those violets are telling us that there is more life to be had.

And so I call upon us to look at the violets in our church. And have the tender curiosity and openness of a 3- or 4-year-old child. These childlike qualities, by which we can look at those ministries that are growing between the cracks, the ministries that could be replanted in an area where they could be given more sun and soil and fertilizer so that they could grow. So that they could be better resourced. Because if we could do that, then I think we would find that our congregations and our structures would be more aligned with how Jesus has intended our garden to grow.

So, General Convention. Episcopal Church. I ask you what, or more importantly, who, in our church do we consider undervalued? Perhaps they don’t fit into our socially constructed ideals of what a ministry or leadership ought to look like. Perhaps they are just like those beautiful flowers that would be considered weeds because they grow in the cracks.

Words matter. These concepts are socially constructed. What is a flower, and what is a weed? The patio violets are defined as weeds, but the wisdom of a child knows it’s a flower. Truth-telling is redefining the very definition of “weeds” and “flowers.”

The Episcopal Church has been the civic religion of the white upper class since the founding of the republic. We designed ourselves to be the church by flowers and for flowers. But I am here to tell you today, that this approach has taken us as far as we can go.

New wineskins means doing ministry among what we have previously socially constructed as “the weeds.” Doing ministry among the people. Charting a different course. Because we must. We are commanded. We are called. And our time is now. It is critical that we reach younger generations.

Our time is now to shape the Good News with the multicultural, multiethnic, intersectional generation that is burnt out and dismayed. Good news for this generation that thinks it has no future. The Episcopal Church used to be the definer of the “weeds.” And now we need to look for the flowers in the cracks.

Or, as Jesus tells us in today’s Gospel, you do not put new wine into old wineskins because they will burst. No, you put new wine into new wineskins. You do not pull out the violets! You water them, you feed them, you fertilize them. You nurture them.

What Jesus is challenging us to do is look at our faith norms, systems, and structures differently. Because we, The Episcopal Church have so much to give the world! These people are looking for acceptance, belonging, healing, and wholeness that when we are at our very best, we can share that with the world!

This week The Episcopal Church committed itself and its resources to the reckoning with its past in order to create a more just, inclusive, and authentic future. And this week, The Episcopal Church elected someone who used to be a little Brown girl who liked to think deep thoughts about flowers and faith in her grandmother’s patio to become the president of the House of Deputies! And this week The Episcopal Church elected a vice president who is an Indigenous woman during a time when we are reckoning with our Indigenous boarding school past. This week The Episcopal Church has made history. It is being led by two presiding officers who are both People of Color. This is new wineskins for new wine!

And that time is now. And now is when we as The Episcopal Church commit ourselves to crafting the new wineskins that we will pour our new wine into. Alleluia! And Amen!

80ª Convención General de la Iglesia Episcopal: Sermón del 11 de julio pronunciado por Julia Ayala Harris, presidenta electa de la Cámara de Diputados

El siguiente es el texto de la grabación de un sermón pronunciado por Julia Ayala Harris, presidenta electa de la Cámara de Diputados, para el servicio de Oración Matutina del 11 de julio de la 80ª Convención General de la Iglesia Episcopal, que se reúne en Baltimore hasta el 11 de julio.

En el nombre del Padre, del Hijo y del Espíritu Santo. Amén.

Odres nuevos para vino nuevo. En la lectura del Evangelio de hoy, los seguidores de Juan cuestionan a Jesús acerca de la manera en que sus seguidores practican su fe. Y Jesús dice: “No se pone vino nuevo en odres viejos; de lo contrario, los odres nuevos se reventarán, y el vino se derramará, y los odres se destruirán; pero el vino nuevo se pone en odres frescos, y así se conservan los dos”.

Esto me rememora un recuerdo de la infancia.

Crecí en Chicago en los años 80. Y en la casa en la que vivía mi familia teníamos un patio trasero. Y este patio trasero estaba hecho de ladrillo, y los ladrillos eran todos de diferentes tamaños, formas y colores, que se juntaban para conformar este patio perfectamente cuadrado que era algo como un tablero de Tetris. El patio estaba, y sigue estando, alineado en el exterior por los mantos de flores de mi abuela. Naturalmente, reposando en la esquina, había una pequeña estatua en piedra de San Francisco.

Así que, como niña pequeña, alrededor de la edad preescolar, y apenas más grande que la estatua de piedra de San Francisco, yo solía pasar los veranos en el patio trasero sola. Justo afuera, disfrutando del clima, y mostrando interés en todo tipo de cosas a mi propio nivel. Me la pasaba allí ocupada con pequeños juegos de rayuela en los diferentes ladrillos. ¿Podría saltar de un ladrillo amarillo a otro ladrillo amarillo? ¿Podría saltar de un ladrillo cuadrado a otro ladrillo cuadrado?

Y entonces, en el verano, llegaba la estación en la que crecerían estas hermosas, delicadas, pequeñas violetas aterciopeladas de color púrpura, blanco y amarillo brillante. Las violetas se encontraban en las grietas entre los ladrillos del patio, no por fuera del patio, sino al interior del patio de ladrillos. Y a esa edad, quizá de 3 o 4 años, yo ya tenía este concepto de que las cosas que crecen en las grietas se consideran malezas, y que las malezas eran malas; sin embargo, a estas violetas púrpura se les permitía crecer en las grietas de tal manera que dieran vida a los ladrillos en el patio. Era un ecosistema que vivía y respiraba.

Y tal vez usted tuvo una experiencia similar cuando era pequeño. Algo semejante a esas violetas. Tal vez usted coleccionó dientes de león en el campo que recogió y dio a su maestro cuando llegó del recreo.

Por lo tanto, tuve que luchar con este concepto a una edad muy temprana, de que la sociedad, la cultura y los adultos—quienes presumiblemente lo sabían todo, que las cosas que crecen en las grietas son malas hierbas y que deben ser arrancadas y destruidas. No obstante, incluso a esa tierna edad, comprendí que las violetas eran preciosas. A pesar de que crecían en las grietas, no eran malezas que necesitan ser destruidas, sino flores que necesitan ser cuidadas y amadas. ¡Llevaron el patio a la vida!

Ahora, como adulto, entiendo que mi abuela, que cuidaba ese jardín, permitió que crecieran esas violetas. Podría haberlas sacado, y no lo hizo. No puedo evitar pensar hoy en nuestra iglesia—y espero que tanto Jesús como mi abuela estén de acuerdo con lo que estoy a punto de decir— que, de alguna manera, podemos ver a nuestra iglesia como el patio con los ladrillos de diferentes colores y formas que se convergen para conformar nuestra iglesia. Sin embargo, tenemos directrices y reglas que, de tal modo, a veces nos olvidamos de que cuando encontramos violetas aterciopeladas creciendo en las grietas, ¡esos son regalos para nosotros! ¡Que esto es la vida! ¡Proviene de algo que, de otro modo, sería frío y excesivamente estructurado! Esas violetas nos están diciendo que hay más vida por vivir.

Y por eso os pido que miremos a las violetas en nuestra iglesia. Y que tengamos la tierna curiosidad y transparencia de un niño de 3 o 4 años. Estas cualidades infantiles, por medio de las cuales podemos observar a aquellos ministerios que están creciendo entre las grietas, ministerios que podrían ser replantados en un área donde se les podría dar más sol y suelo y fertilizante para que puedan crecer, de modo que puedan disponer de más recursos. Porque si pudiéramos hacer eso, entonces creo que descubriríamos que nuestras congregaciones y nuestras estructuras estarían más alineadas con la forma en que Jesús ha deseado que crezca nuestro jardín.

Por tanto, estimada Convención General, estimada Iglesia Episcopal. Les pregunto ¿qué?, o más importante, ¿a quién, en nuestra iglesia, consideramos infravalorado? Tal vez no encajan en nuestros ideales socialmente construidos de lo que debe parecer un ministerio o liderazgo. Tal vez son como esas hermosas flores que se consideran malezas porque crecen en las grietas.

Las palabras importan. Estos conceptos se construyen socialmente. ¿Qué es una flor y qué es una mala hierba? Las violetas del patio se definen como malas hierbas, pero la sabiduría de un niño sabe que es una flor. Decir la verdad está redefiniendo la definición misma de “malezas” y “flores”.

La Iglesia Episcopal ha sido la religión cívica de la clase alta caucásica desde la fundación de la república. Se nos ha diseñado para ser la iglesia por flores y para flores. Pero estoy aquí para decirles hoy que este enfoque nos ha llevado tan lejos como podemos llegar.

Los odres nuevos significan hacer ministerio entre lo que hemos construido socialmente como “las malas hierbas”. Hacer ministerio entre la gente. Trazar una ruta diferente. Porque debemos hacerlo. Estamos ordenados. Hemos sido llamados. Y nuestro tiempo es ahora. Es fundamental que incluyamos a las generaciones más jóvenes.

Ahora es nuestro momento de dar forma a las Buenas Nuevas con la generación multicultural, multiétnica e interseccional que está agotada y consternada. Buenas nuevas para esta generación que piensa que no tiene futuro. La Iglesia Episcopal solía ser la que definía las “malezas”. Y ahora tenemos que buscar las flores en las grietas.

O, como Jesús nos dice en el Evangelio de hoy, no ponemos vino nuevo en odres viejos porque se reventarán. No, usted pone vino nuevo en odres nuevos. ¡Usted no arranca las violetas! Usted las riega, usted las nutre, usted las fertiliza. Usted las cultiva.

Lo que Jesús nos está desafiando a hacer es mirar nuestras normas, sistemas y estructuras de fe de manera diferente, porque nosotros, la Iglesia Episcopal, ¡tenemos mucho que dar al mundo! ¡Estas personas están buscando aceptación, pertenencia, sanación y plenitud para que cuando estemos en nuestro mejor momento, podamos compartir eso con el mundo!

Esta semana la Iglesia Episcopal se comprometió a sí misma y a sus recursos a considerar su pasado para crear un futuro más justo, inclusivo y auténtico. ¡Y esta semana, la Iglesia Episcopal eligió a alguien que solía ser una niña Hispana a la que le gustaba pensar en las flores y la fe en el patio de su abuela para convertirse en la presidenta de la Cámara de Diputados! Además, esta semana la Iglesia Episcopal eligió a una vicepresidenta que es una mujer Indígena durante un tiempo en que estamos considerando nuestro pasado con las escuelas de internado Indígena. Esta semana la Iglesia Episcopal ha hecho historia. Está siendo dirigida por dos oficiales primados que son ambas personas de color. ¡Esto es odres nuevos para vino nuevo!

Y ese momento es ahora. Y ahora es cuando nosotros, como Iglesia Episcopal, nos comprometemos a elaborar los nuevos odres en los que derramaremos nuestro nuevo vino. ¡Aleluya! ¡Y Amén!